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北美最低的洼地——死谷

美国加利福尼亚州东南部的构造性洼地,主要在因约(inyo)县境内。该地是北美大陆最低、最热和最干燥的一部分。长约225公里(140哩),大致呈南北走向,宽8~24公里(5~15哩)。谷地西侧由帕纳明特(panamint)山脉、东侧由阿马戈萨岭的布莱克(black)山、菲尤纳勒尔(funeral)山和格雷普韦恩(grapevine)山所围绕。位于大盆地与莫哈维沙漠之间未经界定的界线附近。

死谷构造上属断层地沟。西北-东南走向,长225千米,宽6~26千米。低于海平面的面积达1408平方千米。最低点海拔-85米,是西半球陆地最低点。谷地夏季气候炎热,平均气温52℃,绝对最高气温曾达56.7℃。年降水量不足100毫米。东西两壁断层崖,分别构成阿马戈萨和帕纳明特山脉。登上帕纳明特山脉中的特利斯科普山(海拔3,313米),可俯瞰死谷全貌。第四纪冰期后,谷底曾有一个很大的湖泊,后因气候干旱,逐渐干涸而成沙漠。分布有硼砂、铜、金、银、铝等矿藏。1933年美国在此建立死谷国家公园。)。1849年有寻找金矿的一队人迷入该谷,后从西侧陡崖脱险而出。因在该谷几致死亡,故以死谷为名。

地质上,死谷构成大盆地的西南部分。它与该地区其他构造性盆地相似,但在深度上与众不同。构成谷底一部分的大浅盐湖,有几处地方是美洲大陆的最低点。谷底有大约1,425平方公里(550平方哩)的地方低于海平面。巴德沃特(badwater)盆地中有一处低于海平面86米(282尺),是西半球最低的地方。向西不到30公里(20哩)处是该地区最高峰特利斯科普峰,高3,368米(11,049尺)。死谷是早期拓荒移民出行的一个障碍(死谷因此得名),后来成为硼砂开采中心。该地独特的环境现在吸引了大批游客和科学家。
死谷长225千米,宽8---24千米,本身有100万年的历史。约5万年前,一个名叫曼利湖的大量湖水充满了该谷地。稍近一些,约在5000年和2000年以前,这里还有一个浅湖。

当湖水蒸发完,在该湖最低处留下了一层盐,形成了我们如今所看到的盐盆,现在当水往沙漠里流时,水便蒸发掉,再没有水淌出来。

死谷的景色也很美丽,其岩石中的矿物质在阳光下像彩虹一般闪烁。

在20世纪50年中间,一年的最大雨量是114.3毫米;有两年测不到雨量。谷地的形状使这里成为世界上最热的地方之一。1913年这里记录到的气温达57℃,夏季时,温度计的读数往往超过40℃。地面热得可煎鸡蛋。

1849年一群运气不好的移民忍受着艰辛穿越该地并且为该地命名,之后在一段短暂时期里,死谷除了当地美洲原住民(主要是肖肖尼人)和在周围山脉探矿的勘探者之外,几乎无人知晓。有关死谷的第一个科学通报似乎是1868年由一名加利福尼亚州地质学家发表的简短描述。当地在1870年代周围山脉发现金矿和银矿以及1880年代在谷地发现硼砂之前仍罕有人迹。

硼砂生产──尤其是在哈莫尼硼砂场(1883~1888)──使著名的20匹骡拉运货车得到发展,把产品运送到加利福尼亚的莫哈维。死谷周围有几个废弃的城镇,有些现在仍保留着毁坏的建筑。这些城镇兴建于19世纪末至20世纪初当地发现金矿、银矿和铜矿后。矿藏开采完之后城镇便被废弃,每个城镇仅存在数年。例如,里奥莱特(rhyolite)建于1904年,曾是一个有10,000人的金矿新兴城镇,建有自己的证券交易所、电力厂和歌剧院;1911年主矿关闭,城镇于1916年遭废弃。

死谷基本上是一个地堑,或是裂谷,因东西两侧平行上升的掀斜地块山脉之间的大片岩石沉降而形成。在第三纪中期(约3,000万年前)发生一种称为块断层的垂直的断层运动,造成现在的死谷。地壳断块沉降时构成死谷的大片盆状洼地,其他断块升起逐渐形成附近的山脉。随着死谷的沉降,谷底堆积了许多从周围高地侵蚀下来的沉积物;在死谷的中间部分,基岩层上的沉积物至少有2,745米(9,000尺)。谷底仍持续在偏斜和沉降。

死谷的谷底因其极端的温度和干旱而闻名。1913年在荫蔽处测得的最高气温高达57℃(134℉),夏季温度经常超过49℃(120℉)。1996年是有记录以来最热的夏天,49℃的最高温度持续了40天。据报导地面温度曾高达94℃(201℉)。高温度和低湿度造成了极高的蒸发率。

冬季最低温度很少降到零度以下;有记录的最低温度是9℃(15℉)。多数降雨被西面的山脉所阻挡,因此死谷极度干燥。在20世纪中的50年内,弗尼斯克里克(furnace creek)年均降雨量仅有42.2毫米(1.66寸),最高是114.3毫米(4.5寸),还有两年几乎无降雨。

死谷的大部分地表水是在浅盐湖周围的盐沼和沼泽里。阿马戈萨河从东部的沙漠地区为死谷的南端带来一些水量,但大部分流量渗入地下。索尔特河(salt creek)流经死谷的北端,但常年的地表径流也很短。

在过去,流入死谷里的水较多。在更新世的威斯康辛冰期(约5万年前),死谷有一个深达180米(600尺)的水体,即曼利(manly)湖。较近的时期(约2,000~5,000年前),死谷里有一个浅水湖,湖水的蒸发形成了现在的浅盐湖。

缺水使死谷成为一个荒漠,但绝不是没有生物存在。在浅盐湖里只有用显微镜才能观察到的植物,但是耐盐份的盐浸草、盐草和灯心草生长在浅盐湖边缘的泉水和沼泽周围。引进的柽柳在一些泉水周围及弗尼斯克里克的栖息地提供了蔽荫处,但由于柽柳抑制了当地植被生长,根除工作正在进行中。牧豆树在含盐较少的水域区生长茂盛。

墨西哥三齿拉瑞阿(creosote bush)主要在死谷周围的砾石扇形地表生长,海拔最低的地方生长着荒漠冬青。仙人掌在死谷海拔最低的地方极为罕见,但在扇状地形的更北处却很生长茂盛。海拔较高的地方长有桧属植物和矮松。春雨过后会有许多种荒漠野花盛开。

动物种类繁多,尽管夜行习性使游客无法看见许多动物。当地有野兔和几种啮齿动物,包括黄鼠、更格卢鼠和沙漠林鼠,为丛林狼、狐和红猫的猎物。该地区最大的土生哺乳动物是沙漠大角羊,也许是研究最透彻的动物群成员。在死谷周围的山岭中经常能见到小群的大角羊,但它们偶尔也来到谷底。野驴是以前探矿者和矿工丢失或遗弃牲畜的后代,由于繁殖数量太多,过量啃食牧草,以致于威胁到其他动物赖以生存的天然植被。1960年代开始迁移野驴,后进行捕捉希望能消灭该地野驴。

尽管现在仅存的鸟似乎只有叫声沙哑、数量很多的渡鸦,但在1890年代对死谷的首次生物调查显示,该地有78种鸟类。现在已知有超过此数目3倍以上的鸟类曾来过或栖居在该地区,走鹃就是当地特别知名的鸟。蜥蜴、蛇(包括响尾蛇,如角响尾蛇)和蝎子是常见的动物。在死谷甚至还能发现当地土生的鱼。有几种鱂属(cyprinodon)的鱂鱼生活在索尔特河及其他永久性水域;魔鱂(devils hole pupfish)生活在一个沙漠深潭里。

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