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第二大海湾——墨西哥湾

墨西哥湾是大西洋伸入北美大陆东南部的一个海湾。部分为陆地环绕。透过佛罗里达半岛和古巴岛之间的佛罗里达海峡与大西洋相连,并经由尤卡坦半岛和古巴之间的尤卡坦海峡与加勒比海相通。这两个海峡均宽约160公里(100哩)。墨西哥湾呈半圆形,东西长约1609千米,南北宽约1287千米,面积154.3万平方千米,是仅次于孟加拉湾的世界第二大海湾。平均深度1512米,最大水深5203米。海湾的东部与北部是美国,西岸与南岸是墨西哥,东南方的海上是古巴。墨西哥湾经过佛罗里达海峡进入大西洋;经过尤卡旦海峡与加勒比海相连接。

海湾沿岸曲折多湾,岸边多沼泽、浅滩和红树林。海底有大陆架、大陆坡和深海平原。北岸有著名的密西西比河流入,把大量泥沙带进海湾,形成了巨大的河口三角洲,密西西比河三角洲外还有水下冲积扇。沿海多沙质海岸,有沙嘴、沙洲、沙堤,沙堤与海岸间还形成一系列潟湖和小湾。在尤卡旦海峡,有一条海槛,位于海面下约1600米深,作为墨西哥湾和加勒比海的分界。

墨西哥湾位于热带和亚热带,高温多雨,降水量多。8月份气温最高,可达28℃以上;2月气温最低,北部约12℃,南部达22℃。冬季常有偏北大风,夏季常遭台风袭击。降水量多,年平均达1500毫米左右。湾内暖水从佛罗里达海峡流出,成为墨西哥暖流的重要源地。墨西哥湾的潮汐,是每天一涨一落的全日潮;潮差一般很小,只有在台风季节,潮水受台风的驱赶,引起海水陡升,成为风暴潮,水位有时高达5米,会对沿岸洼地造成威胁,特别是湾北岸的风暴潮较多。

墨西哥的尤卡坦半岛和美国的佛罗里达半岛环抱海湾湾口,古巴岛伸居湾口中部,把湾口分为佛罗里达海峡和尤卡坦海峡,成为墨西哥湾连接大西洋和加勒比海的水道,在航运贸易、战略上具有重要意义。海湾大陆架较宽,除西侧较窄外,一般都在200~280千米。北部和西北部大陆架上蕴藏着丰富的石油和天然气资源,业已开采。海湾表层水温较高,比同纬度大西洋的水温高2~3℃,海水盐度为36~36.9。加勒比海暖流穿过尤卡坦海峡流入墨西哥湾中形成顺时针洋流,从佛罗里达海峡流出进入大西洋,成为湾流的起始段。墨西哥湾沿岸有休斯敦、新奥尔良、坦帕、坦皮科、哈瓦那等重要港口。

墨西哥湾地区的气候有热带和亚热带之不同。特别应该一提的是几乎每年都侵袭这一地区且常常是灾难性的飓风(热带气旋)。飓风季从6月1日开始,一直延续到11月30日。在此期间,气象条件和海洋环境都有助于在墨西哥湾的任何地方生成飓风。破坏性特别巨大的飓风有1900年侵袭德克萨斯州加尔维斯敦(galveston)的飓风和2005年侵袭纽奥良及其附近的飓风。在飓风季的那段时间内,北大西洋生成的飓风也可能穿过墨西哥湾,并且往往在此得到加强。

墨西哥湾由几个生态与地质区组成,其中主要为海岸地带、大陆棚、大陆坡和深海平原。海岸地带有潮沼、沙滩、红树林地区,以及许多海湾、三角湾和潟湖。大陆棚在墨西哥湾边缘的周围形成一系列几乎连续不断的阶地;宽度由最宽的320公里(200里)以上到最窄的约40公里(25里)不等。佛罗里达西海岸和犹加敦半岛外面的大陆棚为主要由碳酸盐类物质构成的一个广阔区域。大陆棚的其馀部分则为砂砾、泥沙和黏土的沈积物。

在大陆棚和向下延伸直到深海平原的大陆坡上,在不同的深度埋藏著许多盐丘;而在经济上十分重要的石油和天然气蕴藏与这些盐丘有关。构成海湾底部的深海平原的中部为一大三角形地区,其面对佛罗里达和犹加敦半岛的边缘是陡峭的断层,而北部和西部则是较为平缓的斜坡。该海盆异常平坦,其倾斜度每2,440公尺(8,000尺)只有约0.3公尺(1尺)。墨西哥湾最深处位于墨西哥海盆(锡格斯比海沟〔sigsbee deep〕),在海平面以下5,203公尺(17,070迟)。从海盆的底部升起许多锡格斯比海丘,其中有些高达400公尺(1,300尺),这些海丘是埋藏著盐丘的地表显示方式。

墨西哥湾的东南部有像河一样的海流流过,是北大西洋湾流的主要来源;也是使海洋的水流经海湾的主要洋流。加勒比海的水经由犹加敦海峡流入墨西哥湾,海峡的海底形成一个在水面下1.6公里(1哩)的海底山脊(两个海盆之间的水下脊),这股水流然後沿顺时针方向经由佛罗里达海峡流出。被称作环流(loop kulrents)的曲流水体从主流中脱离出来,也按顺时针方向流动,流至湾的东北部。这些环流有著季节性变化和年度变化。墨西哥湾西部的海流模式则轮廓不太分明。那里的海流都相对较弱,其强度随季节和地点之不同而变化。湾内大陆棚上和沿海的海水在流向和速度上有著极端的变化,此处海流的季节性变化和年度变化不但受制于主要的环流模式,而且受盛行风向变化的影响。

流入墨西哥湾各河流的陆地流域总面积约为海湾面积的两倍。湾内各处海水的盐度差别很大。湾内广阔水域的盐度与北大西洋类似,约为36。不过,沿岸海水的盐度比率,在一年内各个时期变化极大,尤其是在密西西比河口广大的三角洲附近。每当密西西比河的流量最大之时,远至离岸30~50公里(20~30哩)的范围内,其盐度低达14~20。

海湾表层水温较高,夏季最热月为29℃,冬季最冷月为20~24℃,比同纬度大西洋的水温高2~3℃,这是海湾地处热带和副热带、深居内陆以及赤道暖流流入的结果。2月海面温度由北部的18℃(64℉)到犹加敦岸外的24℃(76℉)不等。在夏季,海面温度曾被测到32℃(90℉)左右,但通常有著和2月几乎一样的差异。犹加敦海峡北部附近的水底温度约为6℃(43℉)。等温层(恒温的海水表层)的厚度,随季节和当地环境以及地点之不同,由1~150公尺(3~500呎)不等。潮差很小,在大多数地方小于2呎;一般说来,只产生全日潮──即每个潮汐日(24小时又50分)为一个高潮期和一个低潮期。

墨西哥湾汇聚了北赤道洋流和南赤道洋流的一部分,接纳了被信风不断驱赶进来的大西洋暖水,加勒比海暖流还穿过尤卡坦海峡流入墨西哥湾中形成顺时针洋流,使湾内水位比附近海面高得多,海湾变成一个巨大的热水库。海水从佛罗里达海峡流出进入大西洋,成为湾流的起始段。湾流是世界第一大暖流,它携带的热水水量是世界所有河流总量的120倍。据估计,湾流每年向西北欧海岸输送的热量,每公里约相当于燃烧600万吨煤炭所放出的热量,使西北欧地区的气候变得温暖湿润,冬无严寒。20世纪初,海洋学家认为大西洋西部墨西哥湾暖流让大西洋东岸的欧洲比大西洋西海岸的美洲的动态高15度左右——但后来被当今的科学家证实,这个理论是错误的。

墨西哥湾的海岸是水禽和滨鸟的主要栖息地。大群的燕鸥、鰹鸟、鹈鹕和其他海鸟都在墨西哥湾的沿 ; 墨西哥湾魔鬼鳐跃出水面
岸一带、古巴以及近海岛屿上过冬。但这个地区很明显缺少海洋哺乳动物,唯一具有重要性的加勒比海牛,其数量也正日益减少。
海湾的水中有大量鱼类,特别是在沿大陆棚一带。商业性捕鱼具有极大的经济重要性,约占美国总渔获量的1/5。虾、鮃鲽(比目鱼)、红鲷、鲻鱼、牡蛎和蟹是人们食用的最重要商业性鱼类。此外,捕捞的渔获中有很大一部分是用来制成鱼蛋白浓缩物,用作动物饲料;油鲱是供应这种渔获的大宗。

墨西哥湾的浅大陆棚区蕴藏大量的石油和天然气。1940年代以来,这些矿藏已经大量开发,占美国国内需求的很大一部分。近海油井的钻探主要集中在德克萨斯州和路易斯安那州沿岸,以及墨西哥坎佩切湾(bay of kampeche)的水域。路易斯安那州岸外的大陆棚油井中还提取出硫。德克萨斯州的墨西哥湾沿海平原以及附近海湾和三角洲的浅海中还有大量牡蛎壳,可用作化学工业中碳酸钙的原料和筑路的材料。

因为2010年4月20日“深水地平线”钻井平台发生爆炸事故,导致原油泄漏致使墨西哥湾遭遇生态浩劫。截止当年6月份,肇事公司尝试的各种漏油防堵方案基本以失败告终,原油大量泄漏至海水中,墨西哥湾正在遭遇一场史无前例的灾难,而这场灾难或许不仅仅局限于当地的生态环境。

墨西哥湾的沿岸水域被广泛用作游钓之地,尤其是钓红鲷、比目鱼和大海鲢。划船、游泳和戴水肺的潜水也都是很流行的娱乐活动。海湾沿岸已成为极受欢迎的旅游地,尤其是在冬季。旅游业主要是从第二次世界大战以後开始发展,现在已成为地区经济的重要一部分。此外,沿海地区(特别是佛罗里达)已发展出一些大型退休社区。

自从哥伦布于1492年首先接触到这个地区之後,西班牙的探险家们一批批来到这个海湾,并深入到北美洲的内陆。到1600年,人们已知晓这一地区的主要地理特征,并在湾岸一带建立一系列的城镇、银矿区和传教团。20世纪以前,对海湾几乎没有做过什麼科学研究,但之後,墨西哥湾似乎成了一个巨大的自然实验室。现在这个地区到处有重要的海洋研究中心,尤其是在德克萨斯、路易斯安那和佛罗里达。墨西哥湾以其海洋动植物的多样性和众多沿岸沙滩的动态变化而知名;而且由于有著丰富的石油储量,使得地球物理学家和地震学家对墨西哥湾大陆棚的地层进行了程度或许比其他任何海盆都更深的研究。飓风与其他热带风暴的频繁发生也使这里成为众多气象学研究的焦点。

自1950年以来,美国人口模式的变化已经为海湾地区带来数百万新居民。人口的增长加大了对淡水的需求,且产生大量的污水和工业废物(包括重金属和多氯联苯),多数废水就直接排入海湾的水里,或经由河流间接注入湾内。近海钻井会发生漏油情况,有时会污染海滩并毁灭海洋生物。然而,破坏性更大的则是美国和墨西哥许多地区的现代农耕方法,造成河流遭到数量惊人的化学杀虫剂、除草剂和肥料的污染。红藻的大量出现和缺氧地区的

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