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商业飞船“太空船2号”首次点火试飞

美国私营商用航天器“太空船2号”2013年4月29日进行首次发动机点火试飞,飞行速度一度达到1.2马赫,成功突破音障。

“太空船2号”飞船由“白骑士2号”飞机搭载,从加利福尼亚州莫哈韦升空,45分钟后在距地面大约1.4万米的空中与飞机分离,依靠自身动力继续飞行。

飞船的火箭发动机点火持续16秒钟后,飞船升上1.68万米高度,随后返回地面。

该飞船由斯凯尔德复合技术公司建造,“业主”是维尔京银河航天公司,此前曾进行25次带飞、滑行等无动力试飞,火箭发动机点火进行动力试飞是首次。

维尔京银河首席执行官乔治怀特赛兹在一份书面声明中说,火箭点火持续时间、发动机性能和飞船操控状态都达到预期;再进行几次点火试飞后,飞船将尝试亚轨道试飞。

“太空船2号”设计用于搭载太空游客进行亚轨道飞行,即轨道最高点位于大气层外、但还不能绕地球一周的飞行。其“票价”为每人单次20万美元,可让旅客短暂体验失重状态、领略从太空中遥望地球的景观。

维尔京银河航天公司说,它已经接受大约580名太空游旅客“预订”、收取合计超过7000万美元“定金”,预计最早于2013年年底投入实际运营,成为全球首家商业航天运营商。

“太空船2号”长18米,能搭载两名机组人员和6名乘客。

【科技深入】“太空船二号”完成滑翔试验 为世界首架商业宇宙飞船

“太空船二号”为世界首架商业宇宙飞船,2012年12月19日的试验是“太空飞船二号”进行的第23次试验飞行。已经完成了首次携带火箭发动机进行滑翔试验。虽然试验中发动机没有点火,但也标志着一个重要的里程碑。

“太空飞船二号”完成滑翔试验

“太空飞船二号”已经完成了首次携带火箭发动机进行滑翔试验。虽然试验中发动机没有点火,但也标志着一个重要的里程碑。

2012年12月19日的试验是“太空飞船二号”进行的第23次试验飞行,也是首次在飞船前缘使用热防护系统的飞行。在2012年12月14日成功进行的上一次飞行试验中,“太空飞船二号”就携带了火箭发动机,但当时飞船没有离开“白色骑士二号”载机。

近几个月内,工作团队一直在忙于安装氧化剂箱和火箭发动机,并进行其他准备工作。维珍银河公司表示在首次动力飞行试验之前至少还将进行两次滑翔试验飞行。

“太空船二号”为世界首架商业宇宙飞船

据英国《每日邮报》报道,由私人太空旅游公司英国维珍银河公司研制的世界首架商业宇宙飞船“太空船二号”,近日完成了其首次独立滑翔实验。在约13715米的高空,“太空船二号”脱离母船“白色骑士二号”后顺利向地球滑翔。

在美国莫哈韦沙漠,“太空船二号”被母船“白色骑士二号”载到约13715米的高空后释放。分离后由2名飞行员驾驶的“太空船二号”自由飞行了11分钟,最后成功降落。此次试飞全部过程持续大约25分钟。维珍银河公司总裁理查德-布兰森对此次试飞结果非常满意。维珍银河公司首席执行官乔治-怀特塞兹也表示,“它完成了一次完美的飞行。”

此次试飞是“太空船二号”首次独立飞行,维珍银河总裁理查德-布兰森表示:“这是一次非常成功的试飞,是我们迈出的关键一步。现在我们知道飞船可以自己滑翔,也了解到它可以安全地从母船脱离并且安全着陆,这是最关键的三步。”

在由火箭推动进入太空之前,“太空船二号”还将完成一系列试验。据布兰森介绍,“下一步将是“太空船二号”自身的火箭试验。在地面上已经完成了数千次火箭试验,下一步则是空中火箭试验。

“太空船二号”由著名设计师伯特-鲁坦设计,它有望成为首个进入太空的有人驾驶私人太空船。据科学网了解,太空船二号的票价为20万美元,目前已经有大约370名顾客预订了太空游船票。

【科技现场】“太空船2号”的野心与梦想

1905-1935年间,数以百计的航空竞赛极大刺激了各式各样飞行器的出现。它们使快速、安全并且廉价的空中旅行成为可能。秉承这一传统,现在一些有志于实现太空旅游的民间组织正致力于发明新一代运载工具,进而开展载人航天商业化的尝试。
新飞船设计出炉

2008年1月23日,位于纽约中央公园西侧79街的美国自然历史博物馆内再次上演了出“博物馆奇妙夜”。不过,这次登场的主角不是“复活”的恐龙和木乃伊,而是准备批量生产的亚轨道飞行器“太空船2 号”(spaceship two)。

曾设计多架创纪录飞行器的太空极客伯特鲁坦介绍这艘新太空船时说,与其前辈“太空船1号”相比,它不但飞得更高,起飞地点与着陆场的距离也更远。

它的设计轨道高度为160-320千米,几乎可以达到载人飞船的轨道高度。但出于安全考虑,初期只打算飞到100多千米。在这个高度俯瞰大地,已经能看出它是球体的一部分了。

也许更使普通人感兴趣的变化还在于它的座舱设计。比起“太空船1号”只能容纳3人的狭小座舱,现在的设计更为宽敞,6位乘客与两位飞行员可以舒服地分坐于过道两侧,宽度几达半米的舷窗提供了更好的观察视野。对此,维珍银河公司(virgin galactic)的ceo威尔怀特霍恩解释说:“显然,如果你打算上太空一游,看不到太空美景岂不白跑一趟?”

期待以这种太空船开辟太空游市场的维珍银河公司总裁理查德布兰森爵士在发布会上宣布,“2008年将是太空船之年。我们对这套新系统及其功能兴奋不已”。

按照计划,“太空船2号”的飞行模拟器将在今年3月前完成,整机将于2008年夏开始首次试飞,其间要对这种新型亚轨道太空飞行系统进行全面评估。

预计需经过50-100次试飞来发现并解决各类技术问题。待“太空船2号”和它的载机“白骑士2号”(white knight two)取得美国联邦航空管理局(faa)颁发的适航证后,第一批付费乘客有望在2009年晚些时候登机上天。

心跳之旅

“白骑士2号”翼下有四个发动机,翼展达42米,如此宽阔的翼展可与二战期间的战略轰炸机b-29“超级堡垒”相媲美了。载机投放太空船的方式也类似于轰炸机投弹。在现场演示的电脑动画中,“白骑士2号”首先载着“太空船2号”爬升至18千米高空,然后“太空船2号”像重磅炸弹一样被抛下,火箭助推装置点火,急剧跃升,此时乘客们会被安全带牢牢固定在座椅上,穿着类似战斗机飞行员的增压服来抵抗陡增的重力加速度。

在他们背后几米处,是急剧膨胀燃烧的十吨高能火箭燃料。飞行速度达到音速的3.3倍时,火箭发动机关闭,太空船在惯性作用下继续爬升至110千米,然后开始自由落体。

再次进入大气层阶段,“太空船2号”仍沿用了“太空船1号”使用的羽状减速系统——机翼的后缘及整个垂尾和水平尾翼都会升起,用以产生阻力,飞行员此时可以完全撒手不管。

在自动控制系统和气动外形的双重作用下,太空船的“气动刹车”会被恰到好处地控制,不会令乘客产生过于不适的超重感。而且,在降落阶段所有座椅都会自动放倒,使乘客背朝降落方向,以进一步减少减速带来的不适。

从火箭发动机关闭到太空船再入大气层,乘客会经历为时4分半钟的失重,届时他们可以松开安全带,在座舱内自由飘浮。“太空船1号”的试飞员布莱恩本尼将这个过程称为“身体上的美妙体验”。

接下来,太空船在返回阶段还能目睹大地扑面而来的刺激,最后它像普通飞机一样降落在位于美国新墨西哥州的发射场。整个超级无轨过山车之旅历时约两个半小时,呕吐袋管够,只是中途没法退出不玩。

从本质上看,只能短暂在太空停留、无法进入绕地轨道飞行的“太空船2号”还只是一架飞机,并非严格意义上的载人飞船。它的原理和技术指标与nasa(美国航空航天局)于1959年首飞的高超音速技术验证机x-15有些类似。只不过当年x-15的试飞员都是万里挑一——后来大名鼎鼎的登月第一人阿姆斯特朗也在其列。

现在有了“太空船2号”,只要经过简单训练,任何能支付20万美元的人(身残志坚的英国物理学家霍金已经签约预订了座位)都可以亲身验证这种高科技玩具了。

何况x-15最高只能飞到108千米,这个自1963年创造的亚轨道飞机飞行高度纪录至今未被打破。如果一切顺利,乘坐“太空船2号”的第一批乘客连同两位飞行员着陆后都将被授予吉尼斯世界纪录证书。

不能承受的事故之重

2006年9月,布兰森曾对《连线》杂志记者宣称“太空船2号”的样机可以在一年内推出。现在16个月过去了,展出的仍然只是1/16的模型。看来,对于这位善于作秀的企业家的豪言,我们需要选择性过滤。毕竟载人航天是极其复杂的系统工程,有太多的突发因素会拖延商业太空船的发射进度表。

2007年7月,在位于加利福尼亚州莫哈韦沙漠的缩尺复合材

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